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Mesurer l'intelligence animale : un vrai défi pour la science

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©iStock / City Presse

Longtemps niée, l'intelligence animale est aujourd'hui une certitude scientifique. Les exemples ne manquent pas pour prouver que nos amies les bêtes sont de vraies têtes pensantes. Néanmoins, d'autres questions restent encore sans réponses…

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Du chien au cacatoès, en passant par le cochon, le corbeau et la baleine, la science a maintes fois bousculé nos préjugés sur l'intelligence des animaux et continue aujourd'hui de nous étonner sur leurs capacités exceptionnelles. Même s'ils font partie des « bêtes », ils semblent être dotés d'esprit, de sensibilité, de solidarité et peut-être même de sentiments. Les recherches scientifiques se multiplient en tout cas pour prouver toujours plus que l'homme n'est pas tout-puissant sur cette planète et remettre, ainsi, les compteurs à zéro…

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©iStock / City Presse

La fin du monopole de l'Homo sapiens ?

Longtemps considérés comme des simples bêtes dont la seule utilité était de servir l'Homme, les animaux ont dû attendre des siècles de recherches pour qu'on arrête enfin de nier leur intelligence. Si, bien sûr, ils n'ont pas inventé l'électricité ni la médecine moderne, il n'empêche qu'ils sont, comme l'Homo sapiens, dotés d'une intelligence et de capacités incroyables.

Les nombreuses recherches menées sur les canidés, les félins, les mammifères marins, les primates, les insectes, les rongeurs ou encore les oiseaux ont démontré à quel point les animaux n'avaient rien à envier à l'Homme. Saviez-vous que le chant des baleines avait le pouvoir de booster la teneur en protéines du plancton ? Que les chats, dotés d'une très bonne mémoire et de discernement, pouvaient résoudre leurs problèmes en s'adaptant simplement à leur environnement ? Que les fourmis avaient inventé l'agriculture bien avant nous en cultivant des champignons ?
On pourrait multiplier les exemples, mais l'essentiel, c'est de comprendre que, chaque année, les recherches en sciences cognitives, en génétique et en éthologie progressent, prouvant que l'intelligence animale revêt plusieurs formes et que les animaux n'ont pas encore livré tous leurs secrets…

Conscience, entraide, émotions…

L'une des grandes interrogations qui divise encore les chercheurs est d'ailleurs de savoir si, en plus d'une intelligence certaine, les animaux sont aussi doués de conscience, d'émotions, voire de sentiments. Ont-ils conscience d'eux-mêmes ? Ressentent-ils la peur, la souffrance, la jalousie, l'empathie et le chagrin comme nous ? Là encore, les premiers balbutiements scientifiques démontrent que nos amies les bêtes sont plus sensibles qu'on ne le croit.
Par exemple, les recherches en biologie du comportement ont prouvé que les animaux pouvaient être affectés par la mort d'un des leurs. Chez les éléphants notamment, lorsqu'un éléphanteau trépasse, on voit souvent les pachydermes se rassembler et veiller sur le corps des jours durant. Ont-ils conscience d'avoir perdu un être cher ? La science ne le dit pas encore…
Une autre expérience, menée à l'université de Chicago par la neurobiologiste Peggy Mason a montré que les rats étaient capables de solidarité. Deux rongeurs ont été déposés dans une même pièce, l'un pouvant évoluer librement tandis que l'autre était enfermé dans une cage transparente. Un récipient contenant des copeaux de chocolat a été placé dans la pièce. Le rat en liberté a tout d'abord délivré son congénère avant de partager le chocolat avec lui. La jalousie ne serait pas non plus le propre de l'Homme : qui n'a jamais observé un chien jaloux lorsque son maître s'intéresse à un autre canidé ? Enfin, certains animaux ont conscience d'eux-mêmes. C'est le cas des grands singes, des éléphants, des dauphins, des cochons et des pies qui ont tous passé avec succès le test du miroir, consistant à reconnaître son propre reflet dans la glace.

Contrairement à ce que certains essaient toujours de faire croire, les animaux connaissent des états mentaux sophistiqués. Seule la question des émotions reste encore en suspens… La limite entre anthropomorphisme et réalité scientifique est ténue mais les recherches sur le sujet ne font que se multiplier. Bref, le règne animal n'a pas encore fini de nous épater…

M.K.
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